Impact of Television Programming in Early Language Development Essay

0 Comment

Impact  of  Television  Programming  in  Early  Language  Development

Language  is  made  up  of  spoken,  written  or  gestured  words  and  the  ways  in  which  they  are combined  to  communicate  meaning.1  A  newborn  baby  does  not  show  any  linguistic  capabilities but  by  four  months  of  age,  most  babies  can  read  lips  and  discriminate  speech  sounds.  This  is  followed  by  the  babbling  stage  during  which  a  four  month  old  infant  spontaneously  utters various  sounds  unrelated  to  the  household  language.  By  10  months,  the  babbling  changes  into household  language  that  can  be  recognized  by  trained  ears.  A  one  year  old  child  realizes  that sounds  carry  meanings  and  is  able  to  use  single  words  to  communicate.  At  18  months,  the learning  increases  from  one  word  per  week  to  one  word  per  day.  A  two  year  old  child  uses  two  to  three  word  sentences  and  as  the  child  grows  older  he  picks  up  as  many  as  5000  words  per  year.  A  high  school  graduate  has  a  vocabulary  of  about  80,000  words.


Most  researchers,  today,  believe  that  both  nature  and  nurture  play  important  roles  in language  acquisition  and  although  children  have  an  innate  ability  to  learn  language,  it  is  their  interactions  with  their  environment  including  parents,  caregivers,  siblings  as  well  as  inanimate  objects  like  toys  and  television  that  ultimately  help  them  to  develop  this  skill.  In  fact,  more children  are  watching  television  today  than  in  the  past.  A  recent  study  by  Zimmerman and  Christakis  has  shown  that  an  average  child  under  the  age  of  three  watches  television  for 2.2  hours  in  a  day  and  those  between  the  ages  of  3  to  5  watch  for  3.3  hours.2

The  two  episodes  of  Arthur – D.W.  Dancing Queen  and  Fernkenstein’s  Monster – that  were  a  part  of  this  assignment  are  good  examples  of  informative  television  programming  for  children.  Apart  from  introducing  new  words  to  its  young  viewers,  the  programs  also  teach  important  aspects  of  communication  like  listening  to  peers  and  expressing  one’s  own  likes  and  dislikes  using  language  and  gestures.  The  second  story  “Fernkenstein’s  Monster”  helps  children  to  understand  that  they  can  create  a  good  story  by  framing  their  words  correctly  and  that  different  thoughts  can  be  communicated  by  using  different  words.

Several  studies  have  been  conducted  over  the  past  few  decades  to  examine  the  effect  of  television  programs  like  Arthur  on  early  language  acquisition.  In  one  study  conducted  by  John C. Wright   et  al,  the  effect  of  early  television  viewing  on  school  readiness  and  vocabulary  of children  from  low  and  moderate  income  families  was  investigated.3  Parents  of  236  children  from  ages  2-5  and  4-7  years  were  interviewed  to  record  the  number  of  hours  a  child  spent  watching  television  and  the  quality  of  programs  seen.  The  study  concluded  that  viewing  informative  programming  designed  specifically  for  children  does  help  to  improve  ‘letter-word  skills  and  receptive  vocabulary.’   However,  the  effect  of  watching  general  entertainment  programs  may  lead  to  lower  cognitive  and  language  development.  Another  study  that  focused  on   children  under  2  years  of  age  conducted  by  Zimmerman  et al  concluded  that  even  one  hour  of  watching  visual  media  by  8  to  16  month  olds  had  negative  impact  on  their  vocabulary  acquisition .4

Most  studies,  that  have  been  conducted   to  analyze  the  influence  of  visual  media prescribe

moderation.  The  effect  of  television  programming  depends  on  the  age  of  the  child,  the  time

spent  watching  the  programs  and  the  quality  of  the  program.  Although  viewing  of  even  little

amount  of  television  has  negative  effect  on  children  under  the  age  of  two,  quality  educational

programs  that  are  comprehensible  and  attractive  have  definitely  helped  children  between  the

ages  of  2  and  5  years  to  develop  language  by  introducing  new  words  and  role  models  like

Elmo  and  Barney  to  demonstrate  appropriate  communication.  Viewing  general  programming,  on

the  other  hand,  leads  to  poor  language  acquisition at  any age.  Thus,  it  is  important  to  develop

children’s  programs  that  are  age-appropriate,  engaging,  clear,  direct  and  explicit. It  is  also

important  to  create  awareness  amongst  parents  about  the  right  program  choices  for  their  kids.


      1.   Myers, D.G. (2005). Exploring Psychology. Holland, MI:Worth.

      2.   Zimmerman, F.J., & Christakis, D.A. (2005). Children’s Television Viewing and Cognitive Outcomes. Arch Pediatr Adolesc Med, 159, 619-625.

      3.  Wright, J.C., Huston, A.C., Murphy, K.C., Peters, M., Pinon, M., Scantlin, R., et al. (2001). The Relation of Early Television Viewing to School Readiness and Vocabulary of Children from Low-Income Families: The Early Window Project. Child Development, 72, 1347-1366.

      4.  Zimmerman, F.J., Christakis, D.A., Meltzoff, A.N.(2007). Associations between Media Viewing and Language Development in Children Under Age 2 Years. J of Pediatrics, 151, 364-368.


Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *